Δευτέρα, 8 Μαρτίου 2010

Αόρατοι αστεροειδείς «βολτάρουν» επικίνδυνα κοντά στη Γη

Το νέο διαστημικό τηλεσκόπιο υπέρυθρης ακτινοβολίας WISE της NASA εντόπισε, για πρώτη φορά, αρκετούς πολύ σκοτεινούς αστεροειδείς που γυροφέρνουν αόρατοι κοντά στην τροχιά της Γης. Μέχρι τώρα, τα ουράνια αυτά σώματα είχαν περάσει απαρατήρητα από κάθε έρευνα που είχε ως στόχο να ανιχνεύσει εν δυνάμει επικίνδυνα για τη Γη αντικείμενα.
Το αμερικανικό τηλεσκόπιο εκτοξεύτηκε στα μέσα Δεκεμβρίου του 2009 και από φέτος τον Ιανουάριο άρχισε να χαρτογραφεί τον ουρανό σε υπέρυθρα μήκη κύματος. Μέσα στις πρώτες έξι εβδομάδες των παρατηρήσεών του, σύμφωνα με το «Νιού Σάιεντιστ», ανακάλυψε 16 άγνωστους μέχρι τώρα αστεροειδείς με τροχιές πολύ κοντινές στην τροχιά του πλανήτη μας.

Από τα σώματα αυτά, πάνω από τα μισά αντανακλούν λιγότερο από το ένα δέκατο του φωτός του ήλιου, το οποίο πέφτει πάνω τους, με συνέπεια να καθίσταται δύσκολος ο εντοπισμός τους με τηλεσκόπια ορατού φωτός. Ένας από αυτούς τους αστεροειδείς είναι τόσο σκοτεινός σαν φρέσκια μαύρη άσφαλτός, αντανακλώντας λιγότερο από το 5% του ηλιακού φωτός.

Πολλά από αυτά τα σκοτεινά σώματα έχουν τροχιές με απότομη κλίση σε σχέση με την τροχιά των πλανητών του ηλιακού μας συστήματος και των περισσότερων υπόλοιπων αστεροειδών, με συνέπεια τα τηλεσκόπια που ψάχνουν για τους συνήθεις αστεροειδείς να μην «πιάνουν» αυτά τα σώματα με την διαφορετική κλίση στην τροχιά τους.

Ευτυχώς αυτοί οι αστεροειδείς που είναι σκοτεινοί αναφορικά με το ορατό φως, είναι αρκούντως «φωτεινοί» όσον αφορά την υπέρυθρη ακτινοβολία, καθώς απορροφούν μεγάλες ποσότητες ηλιακών ακτινών και θερμαίνονται, με αποτέλεσμα το τηλεσκόπιο WISE να τους «βλέπει».

Το νέο τροχιακό τηλεσκόπιο της NASA αναμένεται να ανακαλύψει τουλάχιστον 1.000 κοντινά στη Γη αντικείμενα, όμως –δυστυχώς- οι αστρονόμοι εκτιμούν ότι υπάρχουν πολλά περισσότερα (δεκάδες χιλιάδες) τέτοια άγνωστα και εν δυνάμει επικίνδυνα σώματα με μάζα αρκετή για να προκαλέσουν φοβερή ζημιά αν πέσουν κάποτε στον πλανήτη μας.

Σύμφωνα με τους επιστήμονες, οι σκοτεινοί αστεροειδείς μπορεί να είναι πρώην κομήτες, από τους οποίους εξατμίστηκε προ πολλού καιρού όλος ο πάγος από την εξωτερική επιφάνειά τους, με αποτέλεσμα να μην «παράγουν» πια ουρές από σωματίδια σκόνης και πάγου.

Δεν υπάρχουν σχόλια:

Δημοσίευση σχολίου